El volcán Cabeza de Vaca y sus homónimos gallegos: ¿zootopónimos o antrotopónimos?

Un incremento progresivo de la actividad sísmica en la isla de La Palma desde comiezos de septiembre de 2021 acabó por desembocar el pasado 19 en la erupción de un volcán en la zona de Cumbre Vieja, nombre que ya es tristemente conocido por todos nosotros al ser el más empleado en los medios de comunicación para referirse al propio volcán. Sin embargo, en la nota informativa en la que el Instituto Geográfico Nacional comunica el inicio del fenómeno aparece otro topónimo que precisa el punto exacto de la erupción: la zona de Cabeza de Vaca en el municipio de El Paso.

Cabeza de Vaca no es un topónimo exclusivo de las Islas Canarias, -también lo encontramos en El Hierro-, sino que en Galicia lo registramos en varios concellos. El Nomenclátor de Galicia lo recoge como nombre de una entidad de población en la parroquia de Narla, concello de Friol, y como nombre de otro lugar compartido entre los concellos de Ourense y Barbadás, además de una aldea deshabitada nas Pontes de García Rodríguez, pero esta vez con artículo, A Cabeza da Vaca. Hay también varios Cabeça de Vaca en Portugal y en Brasil, y un Cabeza la Vaca en Badajoz.

Dado que no son infrecuentes los topónimos que dan cuenta de un lugar que se caracteriza por tener una forma de animal, una primera y evidente lectura es clasificar Cabeza de Vaca como un zootopónimo, bien por la forma del terreno, de un elemento en el paisaje, bien por haber en el lugar una calavera de este animal doméstico. Lugares con una motivación semejante podrían ser A Cabeza de Boi (Meis) o Cabeza de Lobo (Ardemil, Ordes). 

Nicandro Ares tiene dudas a respecto de esta interpretación zootoponímica y apunta en otra dirección: se pregunta si se trata de un “alcume persoal do fundador desta aldea”. Según esta hipótesis, el sobrenombre derivado de las características físicas de una persona acabaría por convertirse también en apellido familiar. Y del apellido de los primeros moradores de un territorio, aparecería el topónimo: el lugar de Cabeza de Vaca.

A pesar de que este apellido non se registra en la actualidad en Galicia según el IGE, si aparece documentado en varios textos de los siglos XIV e XV: “Pedro Fernandez Cabeça de Vaca” (Oseira, 1333), "Pedro Fernandes Cabeça de Vaca" (San Clodio do Ribeiro, 1417), Ysabel Cabeça de Vaca, (1484), En España, hay alredor de 1.300 personas que tienen “Cabeza de Vaca” como primer o segundo apellido. En la provincia andaluza de Cádiz es donde se registran más portadores. En esta tierra fue famoso el descubridor Álvar Núñez Cabeza de Vaca, nacido en Jerez de la Frontera entre 1488 y 1490 y finado en Sevilla entre 1557 y 1558. El propio Álvar, en su segundo viaje a América de 1540, estuvo 25 días en la isla de La Palma, donde también está documentada una amplia genealoxía de los Cabeza de Vaca, como podemos ver en un estudio de María de los Ángeles Primo y Medina.

Todo parece indicar, pues, que el Cabeza de Vaca canario procede de un linaje familiar. Y los gallegos, ¿serán antropónimos o zootopónimos? Como dice Laura Ferro a respecto del Cabeza de Vaca de Friol, “pódense facer moitas interpretacións (...) pero non se sabe cal é a acertada".

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